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«Je fais du médiéval»: comment Mechthild of Magdeburg m'a conduit au Moyen Âge

«Je fais du médiéval»: comment Mechthild of Magdeburg m'a conduit au Moyen Âge

Par Cait Stevenson

Le Moyen Âge est le meilleur âge, et mes recherches actuelles se concentrent sur l'un de leurs mystères les plus persistants: si les livres étaient si précieux et si chers, pourquoi les médiévaux en lisaient-ils de mauvais?

L'imprimerie a été inventée au milieu du XVe siècle en Allemagne: la première fois et au Moyen Âge où la demande de livres était si élevée que les éditeurs pouvaient produire 500 exemplaires d'un texte et s'attendre à ce que 500 personnes les achètent. Et pourtant, la littérature du XVe siècle est terrible. «Ce sont les trois armes contre le péché mortel.» «Ce sont les cinq choses que le salut exige.» «Ce sont les cinq armes contre le péché mortel.» (Vraiment, Johannes Nider?) Encore et encore et encore. Donc, si les livres du XVe siècle étaient si répétitifs et si ennuyeux, pourquoi diable tant de gens les ont-ils lus - et pourquoi personne n'en a-t-il écrit de meilleurs?

Alors que mon comité de doctorat a exprimé à juste titre son inquiétude quant à la réalisation d'une thèse dont le principe fondamental est que ses sources sont vraiment, vraiment ennuyeuses, je porte une arme secrète qui maintient mon amour de l'histoire non seulement vivant mais vivant. Depuis quelques années, j'écris et j'aide maintenant à diriger l'un des plus grands forums d'histoire publique sur Internet, AskHistorians. La façon dont les gens posent des questions - «Que se passerait-il si la couronne d’un roi ne cadrait pas?» «Je suis un noble français des années 1700 et il fait très chaud aujourd'hui. J'aurai besoin de rafraîchissements et de rafraîchissements. Qu'est-ce que j'ai à ma disposition? »- me rappelle que l'histoire est plus qu'une analyse textuelle approfondie (… vous les gens et votre nouvelle« culture »« matérielle »). Les gens veulent savoir ce que cela aurait été de vivre à l'époque, veulent donner un sens à ce monde, veulent se connecter avec lui. Je peux être tellement absorbé par les luttes de la vie étudiante que j'ai parfois l'impression d'aimer ce que je fais, avec tout ce que je suis, mais je ne me souviens pas vraiment pourquoi.

Et donc mon nom d'utilisateur sur AskHistorians, soleil contre or, est mon rappel quotidien de mon pourquoi. C'est un des poèmes de Mechthild of Magdeburg, la béguine du XIIIe siècle (une religieuse non officielle, plus ou moins) et écrivain mystique, dans sa Flowing Light of the Godhead:

Tu brilles dans mon âme
Comme le soleil contre l'or

J'ai découvert Mechthild au deuxième semestre de ma maîtrise en théologie historique. Mon expérience au Moyen Âge depuis le premier cycle est… plutôt décevante, alors quand le sujet de notre séminaire de théologie médiévale était «théologie médiévale», vous pouvez imaginer que je me sentais assez perdu. J'avais la vague idée que je voulais écrire sur quelque chose sur la justification religieuse de la violence, peut-être quelque chose à voir avec les croisades? Peut-être? Qu'y a-t-il d'autre dans la théologie médiévale que les croisades et les scolastiques?

Eh bien, avant de pouvoir me rendre aux croisades, mes diverses recherches sur la «violence médiévale» m'ont amené à une poignée d'articles sur l'imagerie violente dans… l'écriture mystique des femmes? Attends quoi? Les femmes au Moyen Âge? Des femmes écrivant? Et qu'est-ce que le mysticisme à part un mot qui sonne religieux et exotique? Je n’ai pas pu accéder à la bibliothèque assez rapidement. J'ai vérifié ce qui, j'en suis sûr, est toute la collection de traductions de Classics of Western Spirituality de la bibliothèque SLU et je les ai ramenés à la maison. Je me souviens encore de m'être assis sur mon canapé dans le froid d'un hiver du Midwest, enveloppé dans six couvertures, choisissant au hasard Lumière qui coule de la divinité comme mon premier livre. Ce texte incorpore essentiellement tous les genres, poésie et prose, dans des «chapitres» de longueur variable. Et ça - ça ne ressemblait à rien de ce que j'avais lu auparavant. Dans les premiers chapitres, Mechthild crée un dialogue alléchant entre Lady Love et l'âme en tant que reine, danse autour des limites de la théologie trinitaire avant de se retirer du sujet où même les femmes médiévales divinement honorées n'osaient pas marcher, explore le coût pour son corps physique de sa dévotion à Dieu… et ensuite:

16. Dieu compare l'âme à quatre choses
Vous avez le goût d'un raisin.

Vous avez le goût d'un raisin.

Il y a trois autres choses énumérées, bien sûr, mais celles-ci sont hors de propos. Vous avez le goût d'un raisin. J'ai éclaté de rire par pure joie, par l'imagerie eucharistique et tout. Ce n’était rien comme Thomas d’Aquin, rien comme le poids lourd de la «monarchie papale», ni même rien comme le Synode des Cadavres où ils ont déterré le squelette d’un pape et l’ont jugé. J'ai lu sur:

Une fois, Dieu lui a montré l'horrible feu purificateur [du purgatoire] et les sortes de tourments qui s'y trouvaient aussi variés que les péchés qui y étaient punis. L'esprit de cette personne était si férocement ému qu'elle a embrassé tout le purgatoire dans ses bras… L'esprit se lamentait: «Hélas, cher Seigneur, libère-en quelques-uns!»… Out Lord dit: «Alors prends mille et conduis-les où tu souhaiter." Puis, noirs, enflammés, visqueux, brûlants, ensanglantés, puants, ils sont sortis de la souffrance.

À partir de ce soir, j'ai eu ma réponse chaque fois que quelqu'un me demandait quel était mon sous-champ: «Je fais du médiéval». Huit ans plus tard, je suis passé du XIIIe siècle au XVe, et je crois que ma thèse sera d’autant plus forte qu’elle utilisera des textes de femmes et d’hommes pour raconter une histoire plus complète. Mais ma réponse à cette question fondamentale de ce que j'étudie, de qui je suis, reste la même: «Je fais du médiéval».

Je suis tellement excité d'avoir la chance d'écrire ici, et j'espère que je pourrai faire vivre le Moyen Âge pour vous comme Mechthild le fera toujours pour moi.

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